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Rivard : La connexion Vancouver–Laver–Connell – Tennis Canada

Rivard : La connexion Vancouver–Laver–Connell – Tennis Canada


Quel est le point commun entre Rod Laver et Grant Connell ?

En plus d'être des joueurs de tennis gauchers, bien sûr.

Beaucoup, en fait, même si vous savez déjà que le lien qui les unit est Vancouver, la troisième plus grande ville du Canada, qui se trouve être le site de la Laver Cup 2023.

Commençons par le début, avec une légende vivante du tennis qu'on ne présente plus : Rodney George Laver.

Il a peut-être pris sa retraite il y a 43 ans, mais son nom revient chaque fois qu'un poids lourd de l'ATP tente d'obtenir un Calendar Slam, ce qui n'a pas été fait depuis l'extrêmement talentueux Fusée Rod Laver l'a fait arriver non pas une mais deux fois.

Et depuis 2017, son nom revient encore plus souvent avec le lancement de la Laver Cup : la compétition divertissante et incontournable qui porte son nom.

Photo: LaverCup.com

En 2023, la sixième Laver Cup fera ses débuts canadiens, et Rod lui-même sera à Vancouver pour la troisième fois.

Rembobinez dans les années 1970

Rod Laver a concouru à Vancouver deux fois au cours de sa carrière. En 1970 et 1971, il était l'une des vedettes du circuit des championnats du monde de tennis (WCT).

Il a joué à l'Omnium canadien Rothmans lorsque l'événement en salle a eu lieu à l'Agrodome de Vancouver, qui pouvait accueillir jusqu'à 5 000 spectateurs.

Lors de sa toute première apparition au tournoi début octobre, le Rocket s'est frayé un chemin jusqu'en finale et a complètement écrasé son éternel rival et compatriote australien Roy Emerson (6-2, 6-1, 6-2). Les deux se sont ensuite associés pour remporter la couronne du double.

Cette année-là, Laver est devenu le premier joueur de l'histoire du sport à collecter plus de 200 000 $ en prix.

Photo: Magazine du monde de tennis

En 1971, Laver est revenu et a doublé le titre en double avec Emerson mais n'a pas pu le faire en simple.

Donc, c'est la première connexion.

M. Vancouver

Gardons Rod Laver dans le vestiaire pendant quelques minutes et arrivons à Grant Connell.

Malgré notre immense respect pour Vasek Pospisil, qui est le visage de l'Ouest canadien depuis 12 ans, il a été précédé par un homme qui était littéralement le M. Vancouver du tennis.

Entre 1986 et 1997, Connell a eu une brillante carrière. Il a été n°1 mondial en double (novembre 1993) et a remporté pas moins de 22 titres ATP, dont quatre avec son compatriote canadien Glenn Michibata.

Photo: Sportskeeda.com

Il a atteint les demi-finales des quatre Grands Chelems et les finales à Melbourne (1990) et à Wimbledon (1993, 1994, 1996).

Avec Patrick Galbraith, l'un des cinq partenaires avec lesquels il a concouru, Connell a soulevé le trophée du double lors des championnats du monde de fin de saison de l'ATP Tour en 1995.

Lorsqu'il a pris sa retraite en 1997, il détenait le record canadien de la Coupe Davis de 22 victoires et a été capitaine de l'équipe de 2001 à 2004.

Simon Larose et Grant Connell, Maastricht, Pays-Bas, 2004 (photo : AP)

C'est très bien, mais qu'est-ce que cela a à voir avec Rod Laver ?

Laisse-moi expliquer.

Classe personnifiée

C'était en 1995. Grant Connell avait beaucoup d'amis australiens. Il a dit une fois en plaisantant qu'il traînait avec plus d'Australiens que de Canadiens sur le Tour.

"J'étais à l'Open d'Italie à m'entraîner avec John Fitzgerald et un autre Australien, probablement Pat Rafter. Rod Laver est venu sur le terrain et a dit : "Hé les gars, ça vous dérange si je vous frappe ?". Et, donc, j'ai pu frapper sur le même terrain que Rod Laver, ce qui n'était qu'un moment fort.

Photo: NSNews.com

Laver était l'invité d'honneur du tournoi en Italie, mais, selon Connell, le Rocket était humble, affable et extrêmement sympathique.

"La quintessence d'un acte de classe", a-t-il déclaré.

Lorsque Connell a subi un accident vasculaire cérébral en février 2020, il a reçu d'innombrables messages d'encouragement, dont un de Rod, qui avait entendu la nouvelle et s'est souvenu du joueur canadien.

"Un membre de son club de Newport Beach, en Californie, a dû lui en parler, et il m'a écrit un gentil mail. Rod a eu un accident vasculaire cérébral en 1998. Dans son message, il m'a donné quelques suggestions, comme des trucs pour récupérer. Je ne dirais pas que Rod Laver et moi sommes des amis proches, mais c'est juste un numéro de classe.

Pour en savoir plus sur Grant Connell, je vous recommande cette pièce touchante de Tom Tebbutt, qui s'est arrêté pour discuter avec lui lors de la Coupe Billie Jean King en avril dernier à Vancouver.

Impact majeur pour Vancouver

Interrogé sur la venue de la Laver Cup à Vancouver et en Colombie-Britannique, Grant Connell n'hésite pas. « Le format est génial. Vous obtenez le meilleur des meilleurs. Même si une équipe passe une mauvaise journée, il n'y a pas de mauvaise journée pour les spectateurs. Il y a tellement de joueurs qui sont amusants à regarder, et c'est pourquoi je pense que la Laver Cup est parfaite.

Connell sera probablement invité à participer aux activités entourant la Laver Cup et peut-être même à une cérémonie d'avant-match. Pourtant, l'ancien champion reste toujours aussi humble.

« La Laver Cup est bien plus importante qu'un événement régional ou provincial, mais s'ils ont la gentillesse de me donner un billet, bien sûr, j'y serai! dit-il en riant. « Sérieusement, si je peux aider à le vendre – et j'ai quelques idées précises – je serais honoré. Je veux que ce soit un succès en tant que fan et en tant que résident de la Colombie-Britannique. Vancouver a le potentiel d'être une grande ville de tennis. Il a beaucoup mûri et a le potentiel d'être parfait pour la Laver Cup.

Et qu'en est-il des tournois WTA et ATP 250 et 500 ?

«Nous avons eu des conversations depuis environ 1997, mais cela implique d'avoir de nombreux tribunaux ou lieux et toutes sortes d'autres choses. Mais le format de la Laver Cup convient plutôt bien à Vancouver. Pour les événements récurrents, je ne sais pas », a-t-il partagé.

Photo: PAA

Plus tôt, j'ai écrit que Rod Laver a joué deux fois à Vancouver. J'aurais dû dire qu'il y est allé deux fois et qu'il y a joué trois fois.

Les fans se souviendront peut-être qu'en 1970, il a participé à un match d'exhibition contre un autre grand Australien, John Newcombe, sur un terrain du magnifique parc Stanley.

Rod Laver et John Newcombe posant pour une photo avec des enfants sur un court de tennis en Colombie-Britannique
Rod Laver et John Newcombe avec de jeunes joueurs de la Colombie-Britannique – 1970

David Cox se souvient

Si vous vous souvenez de la confrontation Laver-Newcombe à Vancouver, vous n'êtes pas seul. David Cox aussi : « Je n'étais pas là, malheureusement, mais j'ai vu une photo. Laver était entouré d'un groupe de juniors. Mark Roberts, qui était responsable de Tennis BC, était là.

Excellent joueur de tennis lui-même, le psychologue du sport a longtemps fait partie de l'équipe canadienne de la Coupe Davis (24 fois), y compris les années où Daniel Nestor et Sébastien Lareau étaient dans l'équipe.

Photo: Temple de la renommée des sports de la Colombie-Britannique

Il était également un membre clé de l'équipe de Grant Connell et a voyagé avec lui à travers le monde.

Le 9 juin, Cox a été intronisé au Temple de la renommée des sports de la Colombie-Britannique, et ce n'est nul autre que Grant Connell qui lui a remis cet honneur.

Photo: Agence de recherche/sauvetage

Cox n'a pas regardé la victoire de Laver lors de la finale de 1970 contre Emerson, mais il était à un match précédent dans lequel Laver affrontait un autre joueur de haut niveau et encore un autre Australien : Ken Rosewall.

"J'avais 23 ans à l'époque. C'était incroyable. Je pense que Rod Laver a gagné quelque chose comme 6-1, 6-1. Et j'ai pensé: "Mec, c'est, genre, le meilleur match que j'ai jamais vu d'un être humain dans ma vie."

David Cox est ravi qu'un tournoi majeur se déroule dans sa ville. En plus de l'Omnium Banque Nationale annuel à Montréal et à Toronto, les compétitions visent à inspirer les jeunes joueurs. C'est exactement comme ça qu'il est entré dans le tennis.

«Je me souviens que j'avais 11 ou 12 ans et que des gars comme Pancho Gonzalez, Lew Hoad, Barry MacKay et Butch Buchholz jouaient au Kerrisdale Arena de Vancouver. J'étais en fait ramasseur de balles, et je me souviens d'un match au cours duquel il y a eu une pause dans l'action, et Butch Buchholz m'a demandé si je voulais jouer. Parce que j'étais jeune, je n'avais pas peur, j'ai sauté sur le terrain et j'ai joué deux matchs contre Buchholz. Je ne l'ai jamais oublié », se souvient Cox.

Photo: Getty

"Cela offre aux gens, y compris aux enfants comme moi, l'occasion de voir les meilleurs joueurs du monde. J'ai décidé de jouer quand j'ai vu Rosewall et Laver et Newcombe et ces gars-là. Et à l'époque, il n'y avait pas beaucoup de tennis à la télé. On n'a pas suivi Wimbledon ou Roland-Garros dix heures par jour sur cinq courts différents. Nous écoutions Wimbledon à la radio à cette époque. Quand nous avons vu ces gars-là en direct, nous avons pu voir à quel point ils étaient bons.

Photo: Temple de la renommée des sports de la Colombie-Britannique

David Cox est ravi que Vancouver accueille la prestigieuse compétition.

« Et soudain, la Laver Cup arrive à Vancouver. Eh bien, c'est un événement qui pourrait changer le teint du tennis en Colombie-Britannique parce qu'il pourrait y avoir des jeunes de sept, huit, neuf ou dix ans qui décident de jouer professionnellement. Tout comme le joueur de tennis canadien qui est venu me voir un jour et m'a dit que ce qui l'excitait, c'était de voir Danny Nestor contrarier le grand Stefan Edberg, un jour de 1991, lors d'un match de la Coupe Davis à Vancouver.

Cela dit tout.

Espérons que les 14 prochains mois passent rapidement.





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